Cos’è l’autismo?

Gli scienziati più rispettabili ora credono che l'autismo sia esistito in tutta la storia dell'umanità. Alcuni hanno ipotizzato che antiche leggende su "changeling" siano in realtà storie di bambini con autismo. La mitologia celtica è ricca di storie di elfi e visitatori "dall'altra parte" che rubano un bambino umano e lasciano al loro posto il loro bambino danneggiato. Il bambino lasciato è solitamente muto, remoto e distante, che fissa lo spazio e non risponde ai suoi custodi adulti. Dobbiamo tenere a mente che in tempi passati, e in alcune culture di oggi, i bambini che sono diversi dal bambino medio aspettato sono visti come vittime del male o di qualche tipo.

Nel 1801 il medico francese Itard prese in sua cura un ragazzo che era stato trovato vagante nudo nella foresta. All'epoca si credeva che il ragazzo avesse vissuto da solo nella foresta fin dalla prima infanzia. Il ragazzo non poteva parlare e non rispondeva al contatto umano. È conosciuto come "sauvage de l'Aveyron" o "wild boy of Aveyron". Gli instancabili sforzi di Itard per aiutare questo ragazzo a segnare l'inizio di un'educazione speciale. Anche se l'autismo non era un termine usato al momento ci sono quelli che speculano che il ragazzo selvaggio di Aveyron era un bambino con autismo.

La vera storia dell'autismo risale a soli cento anni al tempo dello psichiatra svizzero Eugen Bleuler. Nel 1911 Bleuler stava scrivendo di un gruppo di persone identificate come affette da schizofrenia. Nei suoi scritti ha coniato il termine "autismo" per descrivere il loro apparente quasi totale assorbimento con se stessi e la distanza dagli altri.

Scrivendo nei primi anni 1920, Carl Gustav Jung ha introdotto la terminologia di estroverso e introverso. Jung considerava questi tipi di personalità come presenti in tutte le persone in un modo o nell'altro. Tuttavia notò che in casi estremi, casi che nella lingua del suo tempo venivano definiti "nevrotici", una persona poteva essere totalmente assorbita da se stessa.

Non è stato fino alla fine degli anni '30 e all'inizio degli anni '40 in America che il termine "autismo" si unì alla nomenclatura psichiatrica ufficiale. Gli psichiatri Leo Kanner, che iniziò a lavorare con un particolare gruppo di bambini nel 1938, e Hans Asperger, pubblicando entrambi i risultati e scrivendo nel 1943 e nel 1944, scrisse di gruppi di bambini che avevano studiato e chiamavano "autistici" o bambini con "psicopatia autistica" ". Entrambi gli autori ritengono che questi bambini mostrassero una costellazione di sintomi che erano unici e rappresentavano una sindrome non precedentemente identificata. Mentre i bambini che studiavano sembravano incapaci di impegnarsi in normali relazioni umane, avevano preso a prestito il termine "autismo" di Bleuler per identificare la sindrome. La differenza di definizione tra il lavoro di Kanner e Asperger e quello di Bleuler è che per i primi due la condizione che descrivono è presente alla nascita mentre per Bleuler la condizione appare molto più tardi nella vita.

Un'altra importante differenza in questi primi pionieri dell'autismo è che il gruppo Kanner è piuttosto autonomo e comprende individui che condividono tutti gli stessi sintomi "core". Il gruppo di Asperger è abbastanza ampio, dai bambini come Kanner ai bambini con caratteristiche quasi normali. Le vestigia di queste due diverse descrizioni, che ora portano i nomi dei loro illustri "scopritori", rimangono ancora oggi. Nella letteratura e nella terminologia laica sentiamo ancora persone descritte come con "autismo di Kanner" o "sindrome di Asperger".

Intorno al tempo di Kanner e Asperger un altro famoso, anzi nei circoli dell'autismo infame, appare il nome. Questo è Bruno Bettelheim. Nel 1944 Bettelheim diresse la Orthogenic School for Children a Chicago, Illinois. Lì ha elaborato la sua teoria della causa dell'autismo e ha avviato programmi di intervento. Bettelheim riteneva che l'autismo fosse il risultato di bambini cresciuti in ambienti severamente non stimolanti durante i loro primi anni. Credeva che fossero i genitori, in particolare le madri, che non rispondevano ai loro figli che causavano l'autismo. Il termine sfortunato "madre frigorifero" è sorto durante questo periodo.

Sebbene le teorie psicologiche di Bettelheim furono infine screditate, non fu per molti anni che la scienza progredì al punto che le madri non furono accusate di autismo. In effetti, la formazione post-laurea dell'autore nella seconda metà degli anni '70 era caratterizzata da lezioni su "madri frigorifero" che avevano causato l'autismo. L'eredità della teoria di Bettelheim è senza dubbio uno dei terribili danni inflitti a così tante madri per così tanti anni. [Non posso fare a meno di chiedermi se abbiamo davvero progredito da quando ho sentito così spesso madri di bambini con autismo descritti come "eccessivamente ansiosi", "aggrappati", "eccessivamente coinvolti" e "invadenti o aggressivi" da alcuni educatori, psicologi e medici]